Ornitorrincos

El ornitorrinco es  descrito como un animal con cuerpo de un castor y pico de pato. Como uno de los mamíferos evolutivamente más diferentes actualmente vivos, el ornitorrinco es inmediatamente reconocible por su pico ancho aplanado, piel densa resistente al agua, patas palmeadas, y su cola larga y gruesa.

Aunque esta especie es famosa por ser uno de los pocos mamíferos que ponen huevos, los siguientes son algunos datos curiosos y menos conocidos acerca del ornitorrinco.

¿Dónde vive el ornitorrinco?

Endémico de Australia, el ornitorrinco se puede encontrar en el este de Queensland, Nueva Gales del Sur, a lo largo de Tasmania, y el este, centro y suroeste de Victoria. En los últimos años, también ha habido una población de ornitorrincos de reciente introducción en Isla Canguro, en Australia del Sur. En todo el continente de su hábitat natural, el ornitorrinco vive, en su mayoría, en lagos de agua dulce, ríos, lagunas, presas de granja, y arroyos.

ornitorrinco-aguaLa mayoría de los ornitorrincos se encuentran en los cuerpos de agua que tienen bancos de tierra con raíces, donde predomina la vegetación adecuada para construir sus madrigueras. El ornitorrinco por lo general vive en arroyos que tienen no más de cinco metros de profundidad, aunque a veces pueden ser descubiertos en ríos de hasta 1.000 metros de profundidad. Los ornitorrincos femeninos suelen hacer dos madrigueras separadas, una para ellas y un macho, y otra para tener a sus crías recién nacidos.

¿Qué come el ornitorrinco?

Al salir de sus madrigueras, el ornitorrinco pasa la mayor parte de las horas de la tarde y noche en el forrajeo de aguas poco profundas en busca de los invertebrados que habitan el fondo. Su dieta consiste principalmente de crustáceos, gusanos, camarones, moluscos, anélidos, cangrejos, libélulas, mejillones, huevos de trucha, renacuajos y larvas de insectos. De hecho, los ornitorrincos pueden consumir la totalidad de su peso corporal en alimentos en un período de 24 horas.

Durante 20 a 40 segundos por vez, los ornitorrincos buscan sus alimentos por medio del buceo a la parte inferior de la corriente, con sus patas palmeadas y sondean el fondo fangoso con su sensible pico. Dado que deben cerrar sus ojos bajo el agua, estos animales se guían en el agua turbia mediante la detección de corrientes eléctricas creadas por pequeños movimientos de los músculos de su presa. Entonces, la presa es ​​almacenada en bolsas especiales detrás del pico y es consumido después de regresar a la superficie.

¿A qué se parece un ornitorrinco?

Como una criatura única, el ornitorrinco es característico por tener un hocico largo, suave y correoso que se asemeja al pico de un pato. La mayor parte de su cuerpo, largo y delgado, está cubierto de un pelaje denso, este el pelo grueso es naturalmente resistente al agua y mantiene al ornitorrinco cálido y seco incluso dentro del agua. Con un pelaje de múltiples capas, la capa final se compone de pelos largos y planos, que son útiles en la detección de la presencia de objetos cercanos en el agua fangosa. Aunque el pelaje de felpa que cubre su aerodinámico cuerpo es de color marrón oscuro en la parte posterior, se vuelve gris plateado a amarillo en el bajo vientre.

Un ornitorrinco es aproximadamente del mismo tamaño que un gato doméstico, miden típicamente entre 12 a 24 pulgadas de largo y tienen un peso que varía de dos a cuatro libras como máximo. Aunque muchos creen erróneamente que sus amplias colas (como de castor) se utilizan para impulsarse a través del agua, son más utilizadas como un espacio de almacenamiento de grasa. Permitiéndole al animal nadar y bucear sin mucho esfuerzo, el ornitorrinco posee patas palmeadas y piernas cortas que le sobresalen de los lados, como una nutria. Por lo tanto, podríamos decir que el ornitorrinco se parece a una nutria, con pico de pato y cola de castor.

Comportamiento del ornitorrinco

El ornitorrinco es generalmente considerado un animal nocturno y crepuscular, es más activo durante la oscuridad de la noche, aunque también puede ser visto durante el día, cuando el cielo está nublado. Como un excelente nadador, los ornitorrincos pasan la mayor parte de sus horas de vigilia impulsándose a través del agua con un movimiento de remo de sus patas delanteras. Conocido por ser un animal tímido y solitario, que sólo se reúne durante la temporada de apareamiento, los ornitorrincos pasarán alrededor de 12 horas al día nadando en busca de alimento, en soledad.


Como una especie endotérmica, los ornitorrincos son capaces de mantener una temperatura corporal más baja que la mayoría de los mamíferos, alrededor de 90 grados Fahrenheit. Durante las horas del día, cuando no está en el agua, el ornitorrinco se esconde en una madriguera que excava en algún banco de tierra cercano al agua.

Reproducción del ornitorrinco

Dentro de un sistema de apareamiento polígamo, los machos y las hembras tienen múltiples parejas de apareamiento. Se cree que las hembras alcanzan la madurez sexual a los dos años de edad y se mantienen reproduciéndose hasta los nueve años de edad.

cara-ornitorrincoMientras que el macho no asume ninguna responsabilidad en el cuidado de sus crías después del apareamiento, las hembras de inmediato van a construir una madriguera de hasta 66 pies de largo, bloqueada con tapones para proteger las crías de los depredadores y la crecida de las aguas. Después de que sus huevos han eclosionado, la madre alimentará al joven con leche por alrededor de tres a cuatro meses. En este momento, los jóvenes salen de la madriguera y comienzan una vida independiente.

Temporada de apareamiento. El apareamiento tiene lugar en el agua, y los solitarios ornitorrincos sólo se juntan una vez al año en la temporada de reproducción, desde junio a octubre para reproducirse.

Periodo de gestación. Alrededor de 21 días después de que se haya producido el apareamiento, las hembras pondrán sus huevos. Después de un período de incubación corto, de tan sólo 10 a 14 días, los huevos eclosionarán.

Tamaño típico de la camada. En la mayoría de los casos, el ornitorrinco hembra pondrá entre uno y cuatro huevos en una madriguera de anidación, elaborada de hojas mojadas como ropa de cama.

¿Cuál es la población actual de ornitorrincos?

Según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, no se sabe la población real de ornitorrincos, pero las cifras más cercanas están en los miles bajos. Como una especie bastante común, sus poblaciones todavía ocurren en aproximadamente el 80 por ciento de las cuencas de los ríos en Victoria.

¿Cuáles son las amenazas a los ornitorrincos?

ornitorrinco buceandoDado que el ornitorrinco es altamente dependiente de un ambiente de agua dulce, el animal se enfrenta a las mayores amenazas de la destrucción de su hábitat, la contaminación de vías fluviales, y el desmonte. Los científicos también temen que su esperanza de vida pueda verse disminuida en breve debido al hecho de que los ornitorrincos están siendo cada vez más cazados por depredadores como las serpientes, goannas, zorros, roedores y aves de presa. Sin embargo, el ornitorrinco continúa siendo clasificado como de menor preocupación y las poblaciones son estables, con un riesgo muy bajo de extinción.

Datos interesantes sobre los ornitorrincos

  • Los ornitorrincos machos poseen dos pequeños espolones huecos en sus patas traseras, que tienen la capacidad de liberar suficiente veneno tóxico como para matar a pequeños animales o ser extremadamente dolorosos para un ser humano. Aunque esta arma secreta se utiliza normalmente contra los depredadores cuando son amenazados, también se utiliza durante la temporada de reproducción, para ahuyentar a los potenciales rivales.
  • A pesar de la creencia popular, un ornitorrinco bebé no se le conoce como un cachorrinco. Si bien no hay nombre oficial de un ornitorrinco recién nacidos, muchos científicos simplemente los llaman “crías de ornitorrinco”

Aunque el ornitorrinco no tiene dientes verdaderos, el animal tiene almohadillas únicas dentro de la boca que pueden triturar o pulverizar a sus presas para su consumo.

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